La campeona de vivienda asequible Katherine Harasz está lista para el próximo capítulo
Katherine Harasz, ex directora ejecutiva de la Autoridad de Vivienda del Condado de Santa Clara, se jubiló el 20 de enero. Foto cortesía de la Autoridad de Vivienda del Condado de Santa Clara / Orly Greenwood.

El panorama sobre la disponibilidad de viviendas asequibles en San José era sombrío incluso antes la pandemia de COVID-19 golpeó. Aún así, Katherine Harasz, de la Autoridad de Vivienda del Condado de Santa Clara, encontró la manera de conseguir albergar a la mayor cantidad de personas posible.

“Ver a la gente disfrutar de un nuevo parque o ver a la gente tener un apartamento o simplemente una vivienda básica, es una experiencia increíblemente gratificante”, dijo Harasz.

Harasz, quien dirigió la autoridad de vivienda durante nueve años, se retiró a fines del mes pasado. La organización sin fines de lucro es el mayor proveedor de asistencia para viviendas asequibles en el condado. Sirve a 19,000 hogares de ingresos bajos a medianos en todo el condado.

Harasz ayudó a supervisar un equipo que introdujo un portal en línea para que los inquilinos rastreen los alquileres y las viviendas disponibles antes de la pandemia y un proceso de solicitud simplificado para los posibles inquilinos, lo que facilita a los solicitantes el seguimiento de sus solicitudes.

Más medidas centradas en el usuario como estas, dijo Harasz, redujeron la burocracia para que los solicitantes obtengan vales de vivienda y facilitaron el seguimiento de las solicitudes de vivienda tanto para los posibles inquilinos como para el personal.

“A menudo decía: 'Si las personas que quieren una deducción de impuestos tuvieran que hacer lo que la gente tiene que hacer para acceder a un programa de red de seguridad, nadie querría una deducción de impuestos'”, especuló Harasz riendo.

Harasz, en el extremo derecho, posando con el alcalde de San José, Sam Liccardo, en el extremo izquierdo, y el arrendador Jackalyn Ye en el Evento de apreciación al arrendador 2020 de SCCHA. Foto cortesía de la Autoridad de Vivienda del Condado de Santa Clara / Orly Greenwood.

El condado también ha reducido su lista de espera de viviendas asequibles de más de una década al intensificar los esfuerzos para inscribir a los solicitantes en el programa de la Sección 8, algo en lo que SCCHA ha estado trabajando desde 2006.

Parte de ese trabajo incluyó uno de los logros más orgullosos de Harasz: salvar 117 unidades en Palo Alto's Parque de casas móviles Buena Vista. En 2017, la SCCHA diseñó una compra del parque por $ 40.4 millones, más de cuatro años después de que los propietarios del parque anunciaran que lo vendería a un desarrollador de viviendas de lujo. La medida habría desplazado a casi 400 residentes, en su mayoría personas de la tercera edad, de bajos ingresos y personas de color.

El acuerdo culminó una larga batalla legal entre los propietarios y los residentes de Buena Vista, que evitó el mayor desplazamiento de Palo Alto desde que los residentes japoneses estadounidenses se vieron obligados a irse durante el internamiento de la Segunda Guerra Mundial, según informes de prensa.

“Recuerdo bien el día en que nos sentamos a la mesa en mi oficina y hablamos. Después de 45 minutos, creo que habíamos concluido bastante bien que simplemente no había manera de hacer que esto funcionara ”, dijo el supervisor del condado de Santa Clara, Joe Simitian. “Y luego tuvimos un momento de 'qué pasa con esto'. Lenta pero constantemente en virtud de su determinación y de muchas otras, llegamos a un lugar que nos permitió conservar intactos un vecindario importante y una comunidad importante ”.

Desde entonces, la autoridad de vivienda ha trabajado para adaptar las unidades al código de vivienda, incorporando nuevos administradores de propiedades, programas extracurriculares y más contenedores de basura.

La defensa de Harasz se ha estado gestando durante décadas.

Antes de convertirse en director ejecutivo, Harasz trabajó durante 22 años brindando asesoramiento legal a los gobiernos locales, y cinco de esos años los pasó en Florida. Se mudó a Silicon Valley en 1999 y trabajó para la Agencia de Reurbanización de San José, y luego la oficina del abogado del condado, especializándose en obras públicas y casos de bienes raíces.

Fue a la SCCHA en 2012. Allí se enteró del programa Sección 8, una de las iniciativas de vales de asistencia para vivienda más antiguas del gobierno federal.

“Soy alguien a quien le gusta ser desafiado y estimulado en el trabajo, y no soy alguien a quien le guste hacer lo mismo una y otra vez”, dijo Harasz. "La autoridad de vivienda realmente se basó en los conjuntos de habilidades que desarrollé en una misión diferente que es una misión muy justa".

SCCHA está a cargo de administrar el programa de la Sección 8 del condado. El programa cuenta con más de 17,000 participantes domésticos en la región, y más del 80% de los hogares son familias de ingresos extremadamente bajos, personas mayores, veteranos, personas con discapacidades y personas que anteriormente no tenían vivienda. SCCHA también está a cargo de otros programas administrados localmente que incluyen oportunidades de vivienda para esos grupos y propietarios de vivienda por primera vez.

Harasz ahora se ha mudado al condado de Santa Cruz, donde planea pasar su jubilación “usando mis sandalias en la playa” con su familia y su perro. SCCHA nombró a Preston Prince como sucesor de Harasz el 4 de febrero. Prince comenzará su nuevo nombramiento en mayo.

A pesar de alejarse de la comunidad por la que abogaba, Harasz prometió seguir presionando por viviendas asequibles como pueda.

“Tengo algunas cosas que quiero atender en casa aquí (en el condado de Santa Cruz) y espero estar aquí como voluntario y hacer lo mío lo suficientemente pronto”, dijo Harasz.

Póngase en contacto con Lloyd Alaban en [correo electrónico protegido] o seguir @lloydalaban en Twitter.

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