Artículo de opinión: Seguridad para todos significa encontrar alternativas al encarcelamiento
Se muestra la cárcel principal del condado de Santa Clara, ubicada en 150 W Hedding St. en San José. Foto de Katie Lauer.

El 17 de marzo, Silicon Valley Law Foundation presentó una carta de demanda al condado de Santa Clara en la que se relata trato inhumano a los encarcelados en las cárceles. La carta presentaba los resultados de la encuesta, los testimonios personales y las observaciones desde el interior que contaban una historia horrible de las cárceles que "no proporcionaron ni siquiera los procedimientos mínimamente adecuados para abordar y proteger contra el COVID-19".

La carta confirmó lo que hemos visto a lo largo de esta pandemia: las cárceles nunca serán un lugar donde se protegerán los derechos, la dignidad y la vida de los miembros desproporcionadamente negros y morenos de la comunidad. Esta verdad era la realidad antes de COVID-19 y solo se expuso aún más debido a la naturaleza letal del virus.

Los hallazgos de la carta de demanda no nos sorprenden. Como miembros de la familia de los encarcelados en las cárceles, apoyamos las demandas de la Law Foundation mientras documentan cómo las vidas de los detenidos y encarcelados en las cárceles del condado de Santa Clara están sujetas a condiciones inexcusables e ilegales. Nuestros seres queridos llaman a casa diciendo: “Quiero volver a casa con vida. La vida en la cárcel ya es dura, y es peor ahora que estamos lidiando con COVID-19. Rezo para sobrevivir ".

Si bien la carta de demanda dejó dolorosamente claro cómo la cárcel no respondió al COVID-19, también deja al descubierto una verdad más amplia: las cárceles, independientemente de su tamaño o cómo estén construidas, siempre serán instituciones dañinas para nuestra gente.

En el último año, el El sistema carcelario ha descuidado a los que están dentro con la falta de mascarillas, la falta de prácticas mínimas de limpieza y desinfección, la falta de higiene y la falta de disposiciones de distancia social. Estos son elementos y procedimientos básicos necesarios para la salud y la seguridad al frenar la propagación de COVID-19. ¿Cómo pueden la Oficina del Sheriff del Condado de Santa Clara, el Sistema de Salud de Custodia de Adultos, el Departamento de Salud Pública y otros funcionarios permitir tal negligencia?

Se hizo porque es la práctica operativa continua que emplean las cárceles. Incluso al comienzo de la pandemia, no nos sorprendió que la cantidad de personas que contraen COVID-19 dentro del condado fuera desproporcionadamente mayor para los que están encarcelados. Además de contraer el virus, los presos se ven afectados mentalmente porque las cosas van muy mal en las cárceles. Las personas con problemas mentales han aumentado durante la pandemia. Los encarcelados piensan que morirán por dentro.

Estos problemas no se solucionarán construyendo una nueva cárcel y encerrando a más personas. Dado el desprecio que tenía el personal de la cárcel por adherirse a los protocolos de salud pública para salvar vidas, sería ingenuo pensar que el nivel de atención cambiaría drásticamente simplemente debido a una cárcel de nueva construcción. Una cárcel bien construida habría estado mal equipada para evitar que la pandemia dañe a los que están adentro.

En cambio, los problemas se solucionarán invirtiendo en programas para ayudar a las personas con problemas de salud mental y abuso de sustancias. Esto incluye la justicia previa al juicio y las opciones de desvío preventivo.

La lista de demandas de la Law Foundation se encuentra en una encrucijada clave dentro del condado sobre la promoción de nuevos espacios carcelarios o la búsqueda de alternativas que realmente apoyen y cuiden a la comunidad. Algunos en el gobierno del condado han tenido la intención de construir una nueva cárcel para reemplazar la demolida (conocida como Main Jail South), pero una oleada de grupos comunitarios liderados por familias de los encarcelados que se oponen a esta construcción ha obligado al condado a poner estos planes en pausa. .

Inicialmente presentado por el ex supervisor David Cortese, el condado está comenzando a introducir un sólido "proceso de participación comunitaria" para explorar alternativas al encarcelamiento, como tratamiento de salud mental, apoyo por abuso de sustancias y vivienda, por nombrar algunos espacios de solución. Las familias y la comunidad en general han formado la "Coalición de Alternativas al Encarcelamiento" para presionar al condado para que implemente soluciones no carcelarias como estas.

La oposición a la construcción de una nueva cárcel también proviene del interior, de las personas cuyas vidas se ven más afectadas por la cuestión de si el condado quiere invertir en más encarcelamientos o no. De hecho, antes de que se presentara la carta de demanda, los que estaban adentro hicieron una huelga de hambre durante nueve días en enero para denunciar la falta de un tratamiento adecuado. No llamaron ni están llamando diciendo que quieren una instalación más agradable; están sacrificando sus vidas para ser tratados como seres humanos.

Esta pandemia obliga a una reflexión más profunda sobre quiénes somos y queremos ser como condado. Hizo que el sistema de justicia del condado de Santa Clara comenzara a hacer lo correcto. No tuvieron más remedio que liberar a algunos de los detenidos para evitar una mayor catástrofe como ocurrieron brotes. Como resultado, en realidad tenemos la población carcelaria más baja que hemos visto en décadas y, a pesar de la propagación del miedo, no ha habido un aumento en la delincuencia. Todos estamos más seguros con menos personas encerradas y con recursos destinados a soluciones comunitarias.

Una nueva cárcel no abordaría la lista de problemas y cuestiones señaladas en la carta de demanda. El trato racista e injusto de los detenidos y encarcelados son problemas endémicos del encarcelamiento. Una verdadera solución sería desviar a las personas del contacto con las fuerzas del orden, no ampliar su alcance. Los problemas de salud mental, abuso de sustancias y pobreza no deben responderse con la criminalización. Estos problemas deben abordarse con atención individualizada que respalde la rehabilitación, los servicios y el tratamiento adecuados por parte de los profesionales que están mejor equipados para hacerlo.

No podemos resolver este problema con las mismas herramientas fallidas que se han probado antes. Proteger a las personas encarceladas y a nuestras comunidades más amplias es un asunto urgente. Muchos de nosotros nos hemos visto afectados y perjudicados por la pandemia. Esta carta de demanda nos da una razón aún mayor para enfocarnos en las posibilidades y trabajar hacia esa visión. Ahora es el momento de construir y hacer realidad nuestra visión.

Cynthia Longs, Leila Ullman y Melissa Valdez son miembros de Silicon Valley De-Bug y la Coalición Alternativas al Encarcelamiento del Condado de Santa Clara.

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