Philbrick: hacer realidad el tránsito sin tarifa
Un tren ligero VTA en la estación Baypointe. Foto de Robert Eliason.

El transporte sin tarifa es una herramienta en el conjunto de herramientas de movilidad que tiene el potencial de abordar los problemas de cantidad de pasajeros y equidad mientras lucha contra los precios de la gasolina que se disparan y el cambio climático, pero ¿quién pagará por ello?

El transporte público proporciona un método confiable, seguro, respetuoso con el medio ambiente y equitativo para ir del punto A al B. Pero, como ocurre con tantas otras industrias, el transporte público, que ya tenía su parte de problemas, se ha visto completamente afectado por la pandemia. ¿Quién está usando el transporte público? ¿Como y por qué? Reexaminar estos problemas puede permitir que la industria dé forma a una nueva y mejor "normalidad", especialmente cuando se trata de las posibilidades del tránsito sin tarifa.

El tránsito de "tarifa cero" y "sin tarifa" es exactamente lo que parece: los pasajeros no pagarían nada para subir o bajar del autobús, tren o tren ligero. Algunos podrían argumentar que el tránsito es un servicio por el que los pasajeros deben pagar, mientras que otros podrían señalar que es un bien público, al igual que nuestras carreteras y calles. Piénselo, cada vez que un conductor gira en una carretera o autopista local, no está deslizando una tarjeta de crédito para pagar esta infraestructura que beneficia a los conductores. Entonces, ¿por qué debería hacerlo un usuario de tránsito?

“El objetivo del tránsito es construir ciudades equitativas”, dijo Art Guzzetti, vicepresidente de iniciativas de movilidad y políticas públicas de la Asociación Americana de Transporte Público (APT). “Tenemos esta oportunidad de hacer las cosas de otra manera, invertir en una visión diferente. Las tarifas cero son una estrategia para abordar eso”.

La pandemia nos obligó a replantearnos todo. La forma en que trabajamos, cómo viajamos y lo que es importante. A pesar de que la cantidad de pasajeros del transporte público disminuyó cuando muchos se distanciaron socialmente y cambiaron a trabajar desde casa, los autobuses y trenes permanecieron en funcionamiento, proporcionando un salvavidas a la comunidad dependiente del transporte público.

Tenían que hacerlo: el tránsito es una infraestructura esencial que permitió a nuestras enfermeras, empleados de tiendas de comestibles y otros trabajadores esenciales mantener al país en funcionamiento durante una crisis de salud mundial. Pero si echamos un vistazo más de cerca a quién estaba montando, surge un problema más amplio.

Encuestas del centro de investigación no partidista Pew mostró que “un número desproporcionado” de quienes continuaron usando el transporte público regularmente incluso durante lo peor de la pandemia eran “trabajadores esenciales, residentes negros y latinos y personas con bajos ingresos”. Otros datos, de Pew y APTA, muestran que el 65 % de los pasajeros de autobús y el 54 % de los pasajeros de tren son personas de color.

Si realmente queremos comenzar a abordar la equidad en nuestro país, el tránsito gratuito podría ser un paso en la dirección correcta y también podría atraer a nuevos pasajeros, lo cual es una herramienta importante para combatir el cambio climático.

Investigación del Instituto de Transporte Mineta, Tránsito libre: todo depende de cómo, aboga por el tránsito sin tarifa fuera de las horas pico, en lugar del tránsito sin tarifa general, o por el tránsito sin tarifa combinado con una nueva fuente de ingresos, como la tarificación de las carreteras.

“Uno de los desafíos con el tránsito sin tarifas es el más obvio: significa renunciar a los ingresos de las agencias de tránsito que normalmente están buscando cada dólar operativo que pueden encontrar”, explican los autores del estudio, el Dr. Joshua Schank y Emma Huang. “Es mucho más probable que el tránsito gratuito tenga éxito en mejorar la movilidad como parte de un programa que simultáneamente aumenta el costo de conducir”.

El estudio examina el costo directo percibido de usar el transporte público (pagar su boleto cada vez que lo usa) en comparación con la inversión inicial inicial de conducir, y cómo cambiar esta dinámica podría alentar el uso del transporte público.

Además, muchas agencias de tránsito, especialmente desde la pandemia, no se financian a través de la recuperación de la caja de tarifas (lo que pagan los pasajeros para usar el servicio), sino a través de subsidios gubernamentales como el 20 millones de dólares inversión en tránsito a través de la Ley Bipartidista de Infraestructura. Esto significa que no pagar tarifa probablemente no tendría un impacto significativo en la recuperación fiscal de la agencia de tránsito.

El transporte público aborda de manera segura y eficaz los problemas de equidad y congestión del tráfico, el efecto devastador de los altos precios de la gasolina y el cambio climático. De hecho, el uso del transporte público le ahorra a los EE. UU. aproximadamente 4.2 mil millones de galones de gasolina anualmente, que es más de 11 millones de galones de gasolina por día.

La implementación de sistemas sin tarifas requerirá una cuidadosa investigación y planificación, y algunos pueden preguntarse si ahora es el momento adecuado para hacer cambios importantes. Pero ahora es exactamente el momento adecuado, el momento adecuado para enfrentar problemas de equidad y reconstruir un sistema de tránsito seguro, eficiente y accesible.

La columnista de San José Spotlight, Karen E. Philbrick, es la directora ejecutiva del Instituto de Transporte de Mineta, un instituto de investigación que se enfoca en asuntos de gestión y políticas de transporte de superficie multimodal.

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