Salón de comidas del centro. Foto de Robert Eliason.
El Downtown Food Hall de San José está ubicado en el antiguo sitio de Downtown Furniture de Hank Coca. Foto de Robert Eliason.

A las personas que pasan por el Downtown Food Hall de San José se les podría perdonar que piensen que está cerrado.

El interior oscuro parece albergar equipos abandonados. Junto a una puerta cerrada directamente debajo de la marquesina del edificio, se apaga un letrero de "abierto". La entrada real está tres ventanas más abajo, bajo un incongruente toldo de rayas verdes y blancas.

Se dice que el Downtown Food Hall de San José, que abrió sus puertas a principios de año, tiene docenas de restaurantes, pero eso es en parte una fachada. Con menos de 10 cocinas en funcionamiento, algunos propietarios de negocios han creado múltiples escaparates para exhibir variaciones de diferentes cocinas, dando la ilusión de una operación más grande de la que realmente existe. Pero el modelo de servicio no está funcionando para los propietarios ni para los clientes, con problemas de marketing y confusión en los pedidos entre muchos problemas.

El interior del vestíbulo de un comedor.
El vestíbulo principal del Downtown Food Hall de San José. Foto de Robert Eliason.

Varun Aggarwal y su esposa Tanvi operan una sola cocina con nueve nombres de restaurantes diferentes, con menús vegetarianos que cubren platos indios clásicos, comida callejera, pizza, hamburguesas, comida china y artículos económicos dirigidos a los estudiantes. Dijo que aunque tiene lo que afirma es la mayor selección de platos vegetarianos del país, con más de 200 artículos, la falta de visibilidad de su cocina está obstaculizando su negocio.

“No se nos permite tener un letrero afuera del edificio”, dijo a San José Spotlight, “o algo que permita al cliente saber lo que tenemos. Todo lo que tenemos es nuestro pequeño logo en ese quiosco. El negocio va bien, pero debería crecer más rápidamente”.

Tanvi y Varun Aggarwal. Foto de Robert Eliason.
Tanvi y Varun Aggarwal dirigen nueve restaurantes en una sola cocina en el Downtown Food Hall de San José. Dicen que la falta de visibilidad está afectando a los negocios. Foto de Robert Eliason.

Restaurantes en el Hall de la comida, dirigido por CloudKitchens, también produce alimentos para entrega y recogida, aunque hay asientos en el lugar. Conocida como cocina fantasma, el concepto de negocio se afianzó durante la pandemia a medida que aumentaba la demanda de servicios de entrega.

En una ubicación en East Santa Clara Street que anteriormente albergaba Hank Coca's Downtown Furniture, cuatro de los siete ventanales están empapelados con anuncios de Y-Linh Sandwiches, pero el restaurante no tiene horarios de atención y está marcado como cerrado en el sitio web. Sin embargo, todavía aparece en los quioscos como una de las cocinas disponibles del salón.

“La gente pasa y ni siquiera sabe que este es un lugar de comida”, dijo a San José Spotlight Sam Ramani, propietario de SpicePulao, una de las cocinas del pasillo. “Recibimos ese tipo de comentarios todos los días. Hasta la semana pasada aquí no había ninguna señal de abierto”.

Pollo teriyaki de Azuma. Foto de Robert Eliason.
Pollo teriyaki de Azuma, una de las muchas ofertas en el Downtown Food Hall. Foto de Robert Eliason.

Dentro del comedor hay un vestíbulo con un puñado de mesas y un mostrador con asientos. Una cocina de sushi da a la calle y dos cocinas estrechas que sirven té y pizza dan al comedor. Una cocina en la parte trasera, ocupada apenas el mes pasado, ahora está destruida y vacía.

Los clientes realizan pedidos en el mostrador a través de quioscos que muestran menús de cualquiera de los 33 restaurantes que están abiertos en este momento. Los artículos de diferentes menús se pueden combinar en un solo pedido. Después del pago, los pedidos se transmiten por ordenador a las cocinas correspondientes.

Cuando la comida está lista, un robot sobre ruedas se desplaza por las profundidades internas de las instalaciones, recogiendo los artículos de cada cocina y llevándolos a un humano que embolsa el pedido y se lo entrega al cliente que espera.

"En este momento, tenemos entre seis y nueve cocinas en funcionamiento", dijo a San José Spotlight Coryne Turner, gerente asociada de operaciones de la instalación. “Tenemos en total 26 cocinas y casi todas las tenemos alquiladas. Pero hay algunas cosas legales que resolver”.

Coryne Turner, gerente asociada de operaciones de las instalaciones. Foto de Robert Eliason.
Coryne Turner, gerente asociada de operaciones de las instalaciones, dijo que el salón de comidas planea hacer más marketing para atraer más clientes. Foto de Robert Eliason.

Turner es una empleada reciente, contratada el 29 de abril. Dijo que el negocio ha ido lento desde su apertura en enero, lo que atribuyó a que no funciona a plena capacidad.

"Vamos a hacer más marketing y tratar de ponernos en el mapa", dijo. "La gente no nos conoce realmente en este momento, pero el objetivo es llegar al 100% más temprano que tarde y hacer que todo funcione en auge".

Mientras intentan llenar las cocinas vacías, varios de los primeros inquilinos no sobrevivieron hasta la apertura o han cerrado desde entonces. Ramani dijo que los retrasos en la apertura prevista para septiembre le crearon serios problemas.

“Todo nuestro equipo estaba aquí, pero estaba encerrado”, dijo. “Después de que llegamos, tardaron dos meses en abrir. Estábamos pagando el alquiler, pero las cosas no funcionaban. No se nos permite huir del contrato de arrendamiento. Si nos liberaran, nos iríamos al día siguiente”.

Los problemas parecen ser endémicos en la operación CloudKitchens, que cuenta con casi 100 instalaciones de cocinas fantasma en todo el país. De acuerdo a un encuesta De 20 ubicaciones de CloudKitchens, la tasa de rotación promedio de las cocinas en 2022 fue del 65%. Los representantes de la empresa no respondieron de inmediato a una solicitud de comentarios.

Algunos clientes habituales parecen conscientes de los problemas subyacentes. El cliente Alan Jackson dijo que tiene una relación de amor y odio con el salón de comidas porque la oferta de comida sigue cambiando, a pesar de que solo lleva abierto unos pocos meses.

Cuando se le preguntó cuál considera su restaurante favorito, dijo que está cerrado, al igual que su segundo favorito.

Robots de entrega
Los robots de reparto recogen artículos de varias cocinas en el comedor. Foto de Robert Eliason.

El cliente Fred James, que trabaja en el negocio de los restaurantes, dijo que cree que el problema es la naturaleza impersonal del comedor y la desconexión entre los clientes y las cocinas.

“Debido a que esto es esencialmente un escaparate”, dijo a San José Spotlight, “sin querer crea una mala conducta. Aquí no estás tratando con gente; Si tienes una mala experiencia con una cocina, se refleja en todos. No vas a volver”.

Si bien también tiene sentimientos encontrados sobre el modelo de alimentos y de negocios, dijo que seguirá visitando, esperando que las cosas se solucionen por sí solas.

“Quiero que el lugar tenga éxito”, dijo. “No quiero que ningún lugar fracase. Pero creo que todo el mundo necesita ser consciente de lo que está sucediendo aquí”.

Póngase en contacto con Robert Eliason en [email protected].

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