ACTUALIZACIÓN: los legisladores del condado de Santa Clara votan 'censura' en el sheriff
El alguacil del condado de Santa Clara, Laurie Smith, habla en una conferencia de prensa el 17 de agosto. Foto de Tran Nguyen.

Los supervisores del condado de Santa Clara votaron unánimemente el martes para decir que no confían en el manejo de la cárcel por parte de la alguacil Laurie Smith, pero no antes de escuchar a la principal policía del condado.

Smith criticó a la Junta de Supervisores por atacarla y dijo que los funcionarios la usaron como vendaje para un problema sistémico, y cuando eso falló la culparon sin reconocer sus propios fracasos.

“Usar la cárcel como un centro de salud mental no solo está mal, sino que es inhumano”, dijo Smith, y señaló que se estima que el 25% de los reclusos en las cárceles del condado de Santa Clara padecen enfermedades mentales.

Dijo que el condado de Santa Clara tiene menos de 13 camas de tratamiento psiquiátrico disponibles por cada 100,000 personas, mientras que San Francisco tiene 36.6 camas para la misma cantidad de personas. Acusó a los supervisores de desperdiciar decenas de millones de dólares en la construcción de una nueva cárcel cuando deberían estar creando un nuevo hospital de salud mental.

"Usted es responsable, primero, (de) reconocer que hay un problema y luego comprender que debe lidiar con el problema", dijo Smith. “Es una crisis de salud pública, no una crisis de justicia penal. En cambio, estás echando la culpa, ¿cómo ayuda eso? ¿A dónde vamos desde aquí?"

Los supervisores Joe Simitian y Susan Ellenberg propusieron el voto de censura la semana pasada, citando problemas continuos con la gestión de Smith del sistema carcelario. Simitian dijo durante la audiencia que el voto de censura es necesario porque las diversas investigaciones de Smith y su oficina tardarán de tres a cuatro años en completarse.

El alguacil del condado de Santa Clara, Laurie Smith, habla con los medios de comunicación fuera del edificio administrativo del condado en San José el 26 de mayo. Foto de archivo de Vicente Vera.

Llamadas para renunciar

La presión pública para investigar y destituir a Smith se ha incrementado en las últimas dos semanas. Durante el fin de semana, más de dos docenas de residentes y defensores protestaron por la construcción de una nueva cárcel y pidió a Smith que dimitiera. Hace dos semanas, la Junta de Supervisores por unanimidad aprobó una solicitud de investigaciones en la gestión del sistema carcelario por parte del Departamento de Justicia de los Estados Unidos, el fiscal general del estado y un gran jurado civil del condado. El alcalde de San José, Sam Liccardo, también pidió a Smith que dimitiera.

"¿Qué sabe el alcalde sobre nuestro progreso en las cárceles?" Preguntó Smith. “Para la Junta de Supervisores, supongo que culpar a otros por su fracaso es la dirección que desea tomar. Debe ser difícil encontrar a una persona a quien culpar en lugar de mirarte en el espejo a ti mismo ".

Simitian respondió que Smith se está enfocando en problemas de salud mental para evitar los otros problemas planteados con respecto a su manejo de la cárcel.

“Estoy decepcionado y, francamente, algo ofendido por el hecho de que personas con tanta necesidad sean utilizadas de esta manera, en un esfuerzo por combinar el tema, en un esfuerzo por desviar y desviar y negar responsabilidades”, dijo Simitian.

Ellenberg estuvo de acuerdo con Smith en que las personas con problemas de salud mental no deberían estar en las cárceles del condado. Pero se mostró en desacuerdo con la negativa de Smith a asumir la responsabilidad de su papel en la gestión del sistema carcelario.

“Lo que no he visto son palabras alineadas con acciones”, dijo Ellenberg. "El alguacil Smith ha tenido la responsabilidad casi única y completa de lo que sucede en la cárcel".

La supervisora ​​Cindy Chávez advirtió al público en contra de interpretar la resolución como una solución única para los desafíos de administrar la cárcel del condado.

“No estamos cerca de eso”, dijo Chávez. “Lo que tenemos que asegurarnos de poder hacer durante los próximos 16 meses es, incluso en un entorno muy conflictivo, seguir trabajando juntos. Y realmente, lo que estoy reconociendo es que la junta no podemos hacer eso por nosotros mismos. Necesitamos la asociación y la colaboración del departamento del alguacil, y también de los hombres y mujeres que trabajan para el departamento del alguacil ".

'Culpar al sheriff no es el punto'

Los residentes estuvieron de acuerdo en general con la afirmación del alguacil sobre la necesidad del condado de priorizar el tratamiento de salud mental en lugar de almacenar a las personas con enfermedades mentales en las cárceles. Pero la mayoría de las personas que hablaron en la reunión también apoyaron el voto de censura.

Kevin Jensen, ex subjefe de la Oficina del Sheriff del condado de Santa Clara, dijo que Smith debería dejar su puesto a la luz de los problemas en la cárcel.

"Creo que lo que tenemos que hacer es aceptar la responsabilidad del cambio", dijo Jensen. "Deseo que ella siga adelante y que las cárceles se curen".

Molly McCloud, una residente que dijo que se benefició del trabajo realizado por el grupo de reforma de la justicia penal Silicon Valley De-Bug, estuvo de acuerdo.

“La falta de capacidad de respuesta a las solicitudes de información de la Junta de Supervisores sobre la calidad de los servicios (en la cárcel)… todo eso muestra que esta es una piedra en el camino que debe ser removida”, dijo McCloud.

Una excepción notable fue la abogada Paula Canny, quien habló en defensa de Smith. Canny representa a la familia de Andrew Hogan, un recluso que en 2018 sufrió heridas graves después de que golpeó su cabeza contra la pared de una camioneta de transporte y quedó desatendido durante un período de tiempo. Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley dicen que fueron unos 20 minutos.

“El condado de Santa Clara, como muchos otros condados, no ha abordado por completo el problema de las enfermedades mentales en las cárceles”, dijo Canny. "Culpar al sheriff no es el caso ... tengo confianza en el sheriff Smith".

La abogada de la familia Hogan, Paula Canny, habló en defensa de la alguacil Laurie Smith y sus ayudantes el 17 de agosto. Foto de Tran Nguyen.

No confianza

La resolución de censura se remitirá al Gran Jurado Civil del Condado de Santa Clara para su consideración y a las demás agencias estatales y federales a las que se les solicite investigar la oficina de Smith.

Ellenberg le dijo a San José Spotlight antes de la votación que la resolución es parte de un enfoque doble para crear cambios estructurales a largo plazo para el sistema carcelario. Ella y Chávez presentaron una propuesta separada para que el fiscal del condado presentara opciones para mejorar la administración de la cárcel, redimensionar la población carcelaria y alternativas a la cárcel.

La resolución de censura incluye una letanía de escándalos relacionados con la oficina de Smith, incluida una investigación del fiscal de distrito del condado de Santa Clara que condujo a acusaciones por delitos graves de dos agentes por cargos de soborno y conspiración relacionados con la emisión de licencias de portar armas ocultas.

La resolución también cita tres incidentes de alto perfil en los que los agentes penitenciarios abusaron y descuidaron a los reclusos con enfermedades mentales. En 2015, tres oficiales golpear a Michael Tyree hasta la muerte. En 2018, Hogan sufrió lesiones graves después de golpearse la cabeza en una camioneta de transporte. En 2019, un recluso llamado Martín Núñez sufrió lesiones que, según los informes, lo dejaron tetrapléjico después de que se golpeara la cabeza en su celda y los trabajadores de la prisión lo dejaran desatendido durante todo un día.

El condado de Santa Clara pagó más de $ 13,625,000 en acuerdos a las familias de Tyree y Hogan, y Núñez está buscando daños y perjuicios, según la resolución.

La resolución también señala un ataque prolongado de 31 reclusos contra otro recluso que duró casi seis minutos. La oficina del sheriff supuestamente no informó la golpiza a través de procedimientos internos, y los supervisores solo se enteraron de que ocurrió a través de los medios locales seis meses después. La oficina de Smith dijo en un comunicado anterior que la oficina del fiscal del distrito no reveló que la víctima del asalto era testigo del enjuiciamiento de un caso de asesinato de pandillas y, como resultado, no recibió protección especial, como sería la norma.

Póngase en contacto con Eli Wolfe en [correo electrónico protegido] or @ EliWolfe4 en Twitter.

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