El condado de Santa Clara se tambalea al reemplazar la nueva cárcel con un centro de salud mental
La cárcel principal del condado de Santa Clara en San José. Foto cortesía de mapas de Google.

El condado de Santa Clara parece estar retrocediendo en su promesa de deshacerse de los planes para construir una nueva cárcel para un centro de salud mental, citando la necesidad de mejorar su cárcel en ruinas y las condiciones inhumanas que enfrentan los reclusos.

Los supervisores aceptaron por unanimidad un informe en enero del ejecutivo del condado, Jeff Smith, y la ejecutiva adjunta, Martha Wapenski, que no eliminó la posibilidad de construir una nueva cárcel en el condado de Santa Clara. Smith dijo que retrasar los planes para construir una nueva cárcel sería inconcebible.

"Limita con la indiferencia deliberada", dijo.

Esa revelación es una gran diferencia de lo que dijeron los supervisores del condado en noviembre cuando votaron unánimemente a favor de detener el proceso de construcción de una nueva cárcel. En cambio, decidieron en ese momento que el condado debería explorar la construcción de un centro de salud mental.

Pero construir un centro de salud mental en lugar de una cárcel llevaría años de planificación, dijo Smith, mientras que más de 2,000 reclusos todavía viven en las instalaciones defectuosas del condado en Main Jail North y Elmwood Correctional Facility. Esto "condenaría" a los presos actuales a condiciones de vida deplorables, dijo.

Smith agregó que una nueva instalación de salud del comportamiento no es la solución para todos, citando la experiencia previa en el condado de Contra Costa, donde supervisó las instalaciones de salud de la cárcel y el centro de menores del condado.

“Después de haber practicado medicina en una de estas instalaciones (de salud mental), puedo decirles que no es un lugar agradable para estar”, dijo Smith. "Y ciertamente no es un lugar apropiado para la mayoría de los reclusos que albergamos en este momento".

Frente a esta nueva oposición del máximo ejecutivo del condado, los supervisores ahora están divididos sobre cómo avanzar.

“El plan de trabajo propuesto (del ejecutivo del condado) no está alineado con la dirección anterior de la junta con respecto a la construcción de una nueva cárcel y la exploración de otras alternativas”, dijo la supervisora ​​Susan Ellenberg.

Pero algunos legisladores han cambiado de opinión y ahora dicen que el condado necesita una nueva cárcel, independientemente de otras instalaciones de salud mental que construya.

"Estoy bastante seguro de que dentro de dos, cinco y diez años, vamos a necesitar una cárcel", dijo el supervisor Joe Simitian en una reunión de enero. Simitian reconoció que algunos reclusos necesitan un lugar para el tratamiento de salud mental que sea "humano y eficaz".

Ellenberg le dijo a San José Spotlight que también está abierta a las ideas, pero que escuchó un llamado rotundo de los residentes y defensores de la reforma de la justicia penal para reimaginar la cárcel propuesta.

“He escuchado en numerosas ocasiones de defensores de la comunidad, (organizaciones) asociadas y familias a las que servimos”, dijo Ellenberg. "(Dicen) que la nueva cárcel, como se concibió inicialmente, puede que ya no sea apropiada para atender las necesidades de la comunidad".

En noviembre, los supervisores ordenaron a los funcionarios del condado que analizaran la decisión del condado de Los Ángeles de detener la construcción de la cárcel a favor de una hospital de salud mental para reclusosy determinar si el condado de Santa Clara tenía suficientes trabajadores de salud mental para administrar una instalación similar.

Pero el condado de Santa Clara enfrenta otro obstáculo: un acuerdo judicial de 2018 después de que el condado enfrentara acusaciones de uso excesivo del confinamiento solitario y atención médica inadecuada en sus cárceles. El acuerdo obligó al condado a realizar mejoras en las condiciones de vida de los reclusos.

No está claro por qué los líderes del condado optaron por descartar los planes para construir una nueva cárcel, a pesar de las obligaciones legales del acuerdo.

La Oficina del Abogado del Condado le dijo a San José Spotlight que su oficina y los abogados de los demandantes están en comunicación frecuente y que "los decretos de consentimiento y los planes de reparación permanecen sin cambios, y su implementación está en curso".

Los defensores criticaron la revocación del condado sobre el tema.

“El informe (del 26 de enero) no incluye los datos solicitados por los supervisores…”, dijo Leslie Zieger, voluntaria del grupo de defensa de la justicia racial del Sagrado Corazón. “En cambio, presenta una cárcel con otro nombre. Todavía no hay respuestas a las preguntas sobre cuántas personas en las cárceles padecen enfermedades mentales y qué servicios necesitan ”.

La supervisora ​​Cindy Chávez, que anteriormente había hablado de las alternativas a la cárcel, dijo que está abierta a las ideas de sus colegas, incluida la construcción de dos instalaciones separadas o una nueva cárcel con una unidad de salud mental en el interior.

Chávez sirvió en la Comisión Blue Ribbon del condado para mejorar las condiciones de custodia después del asesinato en 2016 de Michael Tyree, un recluso con problemas de salud mental, en una cárcel del condado.

“(Hay) una franqueza muy sincera de la junta sobre cuál es la mejor manera de abordar la seguridad pública”, dijo Chávez. "Eso es realmente de lo que estamos hablando, seguridad pública, hacerlo de una manera humana y que realmente aborde la reincidencia".

El supervisor Mike Wasserman sugirió construir una nueva cárcel mientras usaba las instalaciones de Elmwood como centro de rehabilitación de salud mental.

El año pasado, el entonces supervisor Dave Cortese fue una fuerza impulsora contra la construcción de una nueva cárcel. Cortese ahora se desempeña como senador estatal en el Distrito 15, que incluye la mayor parte del condado de Santa Clara.

El sucesor de Cortese, el supervisor Otto Lee, trató de cruzar la línea entre sus colegas.

“Quizás al final del día estemos construyendo dos cosas”, dijo Lee.

Pero los administradores del condado reiteraron que las condiciones deplorables en la cárcel actual deben abordarse primero.

“No creo que nadie haya pensado que Elmwood (Correctional Complex) y Main Jail North iban a continuar como hasta ahora”, dijo Smith. "De hecho, si pudiera volarlos hoy, lo haría".

Póngase en contacto con Madelyn Reese en [correo electrónico protegido] o seguir @MadelynGReese en Twitter.

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