En Silicon Valley, los estudiantes universitarios ven dificultades a través de la pandemia de COVID-19
Tower Hall de la Universidad Estatal de San José. Foto de Lorraine Gabbert.

Esta historia está siendo coeditada con La imprenta, un medio de noticias nacional que cubre temas de bienestar infantil y justicia juvenil.

Los estudiantes universitarios han pasado hambre desde hace mucho tiempo y han dormido en sus autos en Silicon Valley, uno de los enclaves más ricos de la nación. Pero muchos de los jóvenes que cursan estudios superiores este año enfrentan obstáculos que se han acumulado con cada mes de la mortal pandemia de COVID-19.

Miles de estudiantes hacen fila para comer en el Spartan Food Pantry de la Universidad Estatal de San José, y una encuesta reciente reveló que el 41.5% de los encuestados experimentaron inseguridad en la vivienda.

Lana Gomez, representante de la organización de defensa dirigida por estudiantes, Student Homeless Alliance, dijo que durante la pandemia los estudiantes que duermen en sus autos han seguido buscando lugares seguros para estacionarse por la noche donde puedan descansar antes de la clase del día siguiente.

“Es simplemente inimaginable cómo pueden pasar por algo así y seguir siendo estudiantes”, dijo Gómez.

En esta región de marcados contrastes, la enorme riqueza de magnates de la tecnología está siempre a la vista, desde los relucientes Teslas en las carreteras hasta los de San José. 1.4 millones de dólares precio medio de la vivienda. También lo son los signos de la pobreza profunda: campamentos de personas sin hogar en expansión y filas alrededor de la cuadra para recibir comidas gratis en los centros de recreación locales.

Las cosas aquí eran difíciles para los estudiantes con dificultades mucho antes de que golpeara la pandemia.

Saline Chandler enfrentó la falta de vivienda y la inseguridad alimentaria mientras asistía a la Universidad Estatal de San José. Foto de Lorraine Gabbert.

Encontrar un lugar para dormir

Saline Chandler, de 28 años, ex joven adoptiva, dijo que pasó gran parte de su primer año pasando hambre. Se quedó sin hogar por primera vez en los descansos semestrales, sin un hogar al que regresar cuando los dormitorios cerraron. Un "invierno brutal" recordó dormir bajo la lluvia y contraer una neumonía de la que tardó semanas en recuperarse.

Durante el verano, encontraba camas en refugios o se colaba en el edificio de una escuela. Otras veces, se estrellaba en los bancos del campus o en la cercana biblioteca Dr. Martin Luther King, Jr. del centro de la ciudad, detrás de las filas de altísimos montones de libros.

“Buscaría un rincón, me acurrucaría y dormiría allí”, dijo.

Kenneth Mashinchi, portavoz de la universidad, dijo que SJSU Cares, que brinda recursos y servicios para estudiantes que enfrentan una crisis financiera, ofrece ayuda de emergencia y alojamiento dentro y fuera del campus para estudiantes que experimentan inseguridad en la vivienda, así como recursos alimenticios y pases de estacionamiento durante la noche.

Mashinchi dijo que SJSU se dedica a encontrar a los estudiantes un lugar para quedarse, en lugar de dormir en un automóvil, "porque les brinda a los estudiantes una opción segura y de apoyo".

Aún así, las necesidades son grandes. A "encuesta de necesidades básicas”Publicado por el programa SJSU Cares de la universidad en julio encontró que a principios de año, más del 11% de los estudiantes informaron estar sin hogar durante al menos un día. Los estudiantes dijeron que practicaban surf en el sofá o vivían en automóviles. Otros se quedaron temporalmente en moteles, hoteles, albergues o al aire libre.

Casi el 30% dijo que tenía "acceso limitado o incierto a alimentos nutritivos y seguros", debido a los fondos limitados, a menudo después de haber agotado la ayuda financiera y los préstamos para estudiantes. Esos estudiantes se saltaron las comidas o comieron menos. Más de una cuarta parte de los encuestados había sufrido "inseguridad alimentaria" durante al menos tres meses.

Un abrumador 82% de los estudiantes encuestados dijo que COVID-19 había tenido un impacto "algo o muy negativo" en su salud mental y bienestar general. Habían sido despedidos y sufrieron reducción de horas. Casi la mitad dijo que la disminución de los ingresos debido a la pandemia amenazaba su vivienda. El informe enmarcó sus hallazgos al afirmar: "Nuestros estudiantes están lidiando con el trauma de esta pandemia además de las demandas de la vida cotidiana: equilibrar el trabajo, la familia y otras responsabilidades personales además de tratar de tener éxito en sus estudios".

Stephanie, estudiante de la Universidad Estatal de San José (el apellido se oculta) dijo que incluso si es solo por una noche, los estudiantes que piden un lugar seguro para dormir necesitan ayuda inmediata. Foto de Lorraine Gabbert.

Satisfacer las necesidades básicas

En enero del año pasado, la presidenta de la universidad, Mary Papazian, calificó la crisis de los estudiantes sin hogar como "uno de los problemas más urgentes de nuestro tiempo", como dijo. lanzado programas de vivienda por un total de más de $ 3 millones.

Los fondos, proporcionados por la Oficina del Canciller de la Universidad Estatal de California, se están gastando en las necesidades básicas de los estudiantes, servicios de salud mental y viviendas de emergencia limitadas. También hay planes en las obras para construir entre 800 y 1,200 apartamentos por debajo del valor de mercado para profesores, personal y algunos estudiantes.

Papazian recientemente anunció ella dimitirá a fin de año, luego de las revelaciones de que la universidad manejó mal los informes desde 2009 de que los estudiantes atletas habían sido agredidos sexualmente por su entrenador.

Desde que abrió en marzo de 2019, la despensa del campus también ha brindado un servicio crítico. Según el sitio web de SJSU Cares, hubo más de 18,880 visitas de estudiantes de SJSU entre marzo de 2019 y enero de 2020. Las solicitudes al programa de asistencia con alimentos, vivienda y otras necesidades básicas aumentaron de 189 durante el año escolar 2018-19 a 624 solicitudes de asistencia al final. año.

Impulsados ​​por largas necesidades reprimidas, hace tres años un grupo de estudiantes marchó a la oficina del rector de la universidad, exigiendo camas de emergencia y lugares de estacionamiento para que los estudiantes durmieran seguros por la noche en sus autos. SJSU está ubicado a solo millas de los campus relucientes de Google, Facebook y Apple, pero estudiantes universitarios como Chandler y otros jóvenes en edad de transición a menudo viven cerca, en extrema pobreza.

Chandler, por ejemplo, ha trabajado en la zapatería DSW, un centro juvenil LGBTQ local, un parque de diversiones y como niñera. Pero tener hasta tres trabajos a la vez para pagar el alquiler no le dejaba tiempo para estudiar, además de sus luchas por encontrar un lugar seguro para dormir por la noche. Terminó saliendo de la universidad, donde estudiaba sociología.

El profesor de sociología de la Universidad Estatal de San José, Scott Myers-Lipton, reconoció tales dificultades y dijo que los estudiantes sin hogar tienen dificultades para mantenerse al día con los académicos cuando no tienen dónde dormir y no tienen suficiente para comer.

“Si nuestros estudiantes están luchando con esos problemas, sus calificaciones y las tasas de graduación de la universidad se verán afectadas”, dijo. "Los estudiantes caen en picada cuando no se satisfacen sus necesidades básicas".

Aunque está ubicado en el próspero Silicon Valley, alrededor de 4,000 de los aproximadamente 36,000 estudiantes de la Universidad Estatal de San José han experimentado la falta de vivienda. Foto de Lorraine Gabbert.

Capacidad de recuperación

Student Homeless Alliance quiere que la universidad ofrezca a los estudiantes viviendas subsidiadas, becas para quienes se enfrentan a la falta de vivienda, 10 espacios de estacionamiento en garaje para estudiantes que duermen en automóviles y 12 camas de emergencia permanentes en el campus. Bajo una presión continua, la universidad convenido para proporcionar la docena de camas, pero actualmente solo están disponibles para este semestre y la universidad ha luchado hasta ahora para conectar a los necesitados con el programa piloto.

El portavoz de la universidad, Mashinchi, dijo que solo un estudiante ha usado una cama durante el programa, pero SJSU Cares ha continuado ofreciendo "alojamiento cómodo y seguro dentro y fuera del campus para estudiantes que experimentan inseguridad en la vivienda", recursos que incluyen baños completos, recursos alimenticios y alojamiento para pasar la noche. pases de estacionamiento. A los miembros de Student Homeless Alliance les preocupa que el programa no esté lo suficientemente publicitado.

La falta de vivienda de los estudiantes no es exclusiva de los estudiantes urbanos en San José. Quince millas al norte por la Interestatal 280, los estudiantes de Foothill College en la próspera Los Altos Hills también han luchado durante la pandemia.

Una encuesta del distrito de colegios comunitarios de Foothill-De Anza encontró que más del 5% de los 1,500 encuestados eran “inseguros en cuanto a la vivienda”, el 2% vivía en un entorno inseguro y más del 3% no tenían hogar. Simon Pennington, portavoz de Foothill College, dijo que entre los estudiantes sin hogar hay jóvenes que han sufrido abuso y negligencia en el hogar, y los rechazados porque declararon a sus padres como LGBTQ.

Matthew Bodo, de 23 años, dijo que después de repetidas peleas con su padre, lo echarían de su casa durante semanas. Después de una pelea particularmente mala a los 18 años, su padre le dijo que empacara sus cosas y no regresara. Bodo dijo que tomó algo de ropa y un cepillo de dientes y comenzó a vivir en su automóvil.

“Todo lo que podía comer era comida en lata o en un paquete y, a veces, incluso tenía dificultades para pagar eso”, dijo. "Priorizaría el pago de las clases y los libros de texto antes que la comida".

Ahora, cinco años después, Bodo, quien se transfirió de Foothill College a UCLA, está estudiando para convertirse en trabajador social.

El estudiante de Foothill College, Matthew Bodo, vivía en su automóvil mientras enfrentaba la inseguridad alimentaria y de vivienda. Se trasladó a la Universidad de California, Los Ángeles. Foto cortesía de Matthew Bodo.

Chandler planea reinscribirse en San Jose State el próximo año.

Sin embargo, con los estudiantes vacunados de regreso en el campus ahora, SJSU Cares informa que las cosas no volverán a caer simplemente en un lugar prepandémico con respecto al empleo, la vivienda y la nutrición. "Para aquellos que estaban en áreas de déficit antes, la brecha puede ser mayor ahora", informan los autores.

Pennington dijo que se necesita hacer más por los estudiantes con dificultades, pero sigue asombrado por su perseverancia.

“Los estudiantes de colegios comunitarios son resistentes”, dijo. “Trabajan duro y solo necesitamos ayudarles un poco más. En una zona tan rica, deberíamos avergonzarnos de que haya gente viviendo en condiciones adversas ".

Contacte a Lorraine Gabbert en [correo electrónico protegido]

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