Rodríguez: Caída en matrícula universitaria amenaza nuestra economía
Evergreen Valley College. Foto cortesía de San-Jose Evergreen Community College District.

Informes recientes han llamado la atención nacional sobre lo que muchos en la educación superior han estado preocupados desde el comienzo de la pandemia de COVID-19: estamos experimentando una crisis de inscripción en la educación superior en los Estados Unidos.

Sobre la base de un nuevo reporte del National Student Clearinghouse, casi 1 millón de estudiantes menos se inscribieron en la universidad en los Estados Unidos el otoño pasado en comparación con el número inscrito antes de que comenzara la pandemia a principios de 2020.

Solo en California, el número de estudiantes matriculados en la universidad ha se redujo en alrededor de 250,000 durante ese mismo período de tiempo. El estado de California y los colegios comunitarios públicos se han visto particularmente afectados, pero la disminución de la inscripción está afectando a toda la nación y a todos los sectores de la educación superior, y las universidades públicas de cuatro años experimentaron una disminución del 3 por ciento entre el otoño de 2020 y el otoño de 2021 (en comparación a una disminución del 3.4 por ciento entre las universidades públicas de dos años durante ese tiempo).

Si bien la caída significativa en la inscripción durante un período de tiempo tan corto presenta preocupaciones importantes para muchos colegios y universidades, no son solo las instituciones mismas las que sufrirán las consecuencias negativas. Nuestra economía, de hecho, comunidades enteras, dependen de una fuente constante de graduados universitarios para seguir siendo vibrantes y sólidas.

Incluso antes de la pandemia, nos enfrentábamos a una brecha de habilidades laborales en los Estados Unidos que amenazaba con descarrilar la economía con millones de puestos de trabajo en riesgo de quedar vacantes para 2030 y un déficit anticipado de más de 1.5 millones de trabajadores calificados solo en California. En los últimos años, los colegios comunitarios han hecho un esfuerzo concertado para cerrar esa brecha, pero la disminución de la inscripción en los colegios comunitarios podría significar que esos logros ganados con tanto esfuerzo pueden ser de corta duración.

Además, los desafíos que existían antes de la pandemia que afectaron de manera desproporcionada a los estudiantes de bajos ingresos, los estudiantes de primera generación y los estudiantes de color solo se han exacerbado. Cuando menos miembros de cualquier grupo (un hogar, un vecindario, un estado o un país) asisten y se gradúan de la universidad, menos personas tienen las habilidades y las credenciales necesarias para ocupar los puestos vacantes en nuestra fuerza laboral, y eso impacta a toda nuestra sociedad.

Tenemos décadas de investigación que muestran que los ingresos están directamente relacionados con la educación. De acuerdo a datos de la Oficina de Estadísticas Laborales, los ingresos medios aumentan con cada paso del logro educativo, desde aquellos con menos de un diploma de escuela secundaria hasta los que obtienen un doctorado. Además de los beneficios económicos, los estudios muestran que las personas que obtienen títulos universitarios también experimentan una serie de beneficios sociales, que incluyen tasas más bajas de encarcelamiento, una menor probabilidad de experimentar inseguridad alimentaria o de vivienda y mejores resultados de salud, entre otros.

Las comunidades donde se agrupan las personas con niveles más altos de logro educativo tienden a ver estos beneficios en mayor escala que las comunidades donde la educación superior no es tan accesible.

Afortunadamente, a pesar de las malas noticias sobre la inscripción a la universidad, también hay buenas noticias. Una cámara de compensación estudiantil nacional análisis de más de 12 millones de estudiantes de pregrado, incluidos 1.3 millones de estudiantes transferidos, descubrió que la inscripción transferida se estabilizó en el otoño de 2021 después de caer significativamente el año anterior.

El mismo análisis encontró que las transferencias aumentaron entre los estudiantes jóvenes (de 18 a 20 años) y entre los estudiantes que continuaron su educación durante la pandemia y no se detuvieron en ningún momento entre el período de primavera de 2020 y el otoño de 2021.

Los colegios comunitarios en particular son muy hábiles en la creación y promoción de programas e iniciativas diseñados para satisfacer rápidamente las necesidades de los estudiantes y empleadores, y los líderes universitarios de todo el país ya están trabajando para abordar la disminución de la inscripción. Aquí en San José, se ofrece un nuevo programa en ambos San Jose City College (SJCC) y Evergreen Valley College (EVC) para la primavera de 2022 está poniendo a disposición clases sin cargo para cualquier residente de California que obtenga al menos seis créditos.

Hacer que la universidad gratuita esté disponible para cualquier persona que tome al menos seis créditos es una diferencia clave entre este y la mayoría de los otros programas de colegios comunitarios gratuitos, muchos de los cuales están disponibles solo para estudiantes que asisten a clases a tiempo completo. Sin embargo, el requisito de tiempo completo deja fuera a una gran parte de los estudiantes, ya que las estadísticas nacionales muestran que aproximadamente 65 por ciento de los estudiantes de colegios comunitarios asistir a tiempo parcial. En SJCC y EVC ese número es aún mayor, con alrededor del 75 por ciento de los estudiantes asistiendo a tiempo parcial mientras manejan otras responsabilidades como el trabajo y el cuidado de los miembros de la familia.

Como la mayoría de los colegios comunitarios durante la pandemia, EVC y SJCC han visto disminuir su inscripción desde el semestre de otoño de 2019. Este programa universitario gratuito es uno de los muchos pasos que se están tomando para aumentar la inscripción y garantizar que todos los que deseen obtener una educación tengan la oportunidad de hacerlo. por lo que sin costo sirviendo como barrera para la inscripción.

El columnista de San José Spotlight, Raúl Rodríguez, es canciller interino del distrito de San Jose-Evergreen Community College, que opera San Jose City College, Evergreen Valley College, Milpitas College Extension y Community College Center for Economic Mobility. Sus columnas aparecen cada primer miércoles del mes. Él puede ser contactado en [correo electrónico protegido]

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