El plan del alcalde de San José para que los contribuyentes se hagan cargo de PG&E no será fácil
En esta foto de archivo, un trabajador de PG&E camina frente a un camión en San Francisco. (Foto AP / Jeff Chiu)

La empresa de servicios públicos más grande de California sigue bajo intensa presión por parte de los legisladores de todo el estado, ya que la amenaza de una adquisición estatal y la transición a una empresa de servicios públicos propiedad del cliente se cierne sobre sus cabezas si no recupera sus finanzas.

Mientras PG&E lucha por desenredarse de una red de escándalos y problemas financieros, los líderes a nivel local han estado pidiendo medidas más drásticas: la transición de la empresa a una empresa de servicios públicos propiedad del cliente. La ambiciosa propuesta, encabezada por el alcalde de San José, Sam Liccardo, convertiría a la empresa en una cooperativa que funcionaría como una cooperativa de crédito o una mutua de seguros, exenta de impuestos y sin tener que pagar dividendos a los accionistas. Su condición de organización sin fines de lucro significaría que podría concentrarse en invertir dinero en actualizaciones de la red eléctrica y mantenimiento de infraestructura que tanto se necesitan.

Pero un plan para alcanzar ese objetivo no está claro de inmediato.

La empresa en problemas tiene poco menos de un año para salir de la bancarrota y desarrollar un plan de seguridad, antes de la temporada de incendios forestales del próximo otoño, o de lo contrario se enfrenta a una adquisición estatal. El gobernador Gavin Newsom amenazó a la empresa de servicios públicos con el control estatal a principios de este mes, luego de que la compañía cortó el suministro eléctrico a millones de residentes en California, frustrando a los líderes locales y dejando a los clientes y negocios descontentos con el mal manejo de las operaciones de la compañía durante los apagones.

"Tengo la esperanza de que las partes interesadas de PG&E dejen de lado los intereses locales y lleguen a una resolución negociada para que podamos crear esta nueva empresa y dejar atrás para siempre a la antigua PG&E", dijo. Newsom en un comunicado de prensa. "Si las partes no logran llegar rápidamente a un acuerdo para comenzar este proceso de transformación, el estado no dudará en intervenir y reestructurar la empresa".

Antes de la fecha límite del 30 de junio, la compañía debe pagar casi $ 30 mil millones en deuda adquirida por el incendio Paradise en 2018, que se inició desde una de las líneas eléctricas de la empresa de servicios públicos. Las reclamaciones aumentaron en más de $ 6 mil millones de la cantidad original adeuda a varios actores que incluyen víctimas de incendios forestales, acreedores, agencias gubernamentales y compañías de seguros.

A pesar del drama en curso en el que está envuelto PG&E, la empresa de servicios públicos no cederá al cambiar su estado. PG&E ha dejado en claro que no tiene la intención de hacer la transición a una empresa de servicios públicos propiedad del cliente, y planea pagar toda su deuda antes de la fecha límite inminente del próximo año. En septiembre, San Francisco ofreció comprar $ 2.5 mil millones de la red eléctrica de la empresa de servicios públicos en la ciudad. Pero la compañía rechazó la oferta, alegando que no creían que la municipalización fuera lo mejor para sus clientes.

Aún así, Liccardo no va a caer sin luchar. En una conferencia de prensa a principios de este mes, el alcalde dijo que si bien la empresa de servicios públicos afirma que "no está a la venta", es posible que no tenga muchas opciones, ya que los fondos de cobertura compiten por el "cuerpo" de la empresa. El público se merece algo mejor, agregó, ya que una empresa de servicios públicos de propiedad del cliente alinearía "los intereses financieros de la empresa con el interés público", en lugar de depender de actores que tengan un "deseo de obtener ganancias financieras".

"Sabemos que hay dos compañías de fondos de cobertura hoy en día que compiten por los activos de PG&E en los tribunales de quiebras y ninguna de esas opciones ofrece al público la confianza que necesitan de que tendrán una empresa de servicios públicos que brindará un servicio confiable y seguro", dijo Liccardo. . "No podemos permitir que surja una empresa de bonos basura de este proceso".

Y Liccardo no está solo. En una carta firmada a la Comisión de Servicios Públicos de California (CPUC) y al gobernador, más de 20 alcaldes de todo el estado respaldaron el plan del alcalde de San José. Mientras que un tribunal de quiebras finalmente decide el futuro de la empresa de servicios públicos, la CPUC decidirá sobre la aprobación de un plan de reorganización final y determinará si la empresa califica para un fondo de seguro contra incendios forestales de $ 21 mil millones.

“Ya no hay mucho secreto sobre el hecho de que, en última instancia, todos somos responsables de volver a poner en pie esta utilidad”, agregó Liccardo. "Si vamos a pagar por él a tasas más altas, será mejor que seamos dueños de la empresa".

La empresa de servicios públicos se ha visto sacudida por una serie de escándalos después de la destructiva temporada de incendios forestales del año pasado que devoró grandes extensiones del estado, como resultado del aumento de las temperaturas y la infraestructura obsoleta de la empresa. Luego, la empresa de servicios públicos se enfrentó a intensas críticas por forzar cortes de energía masivos que afectaron a millones de californianos durante la temporada de incendios de este año, en un intento de evitar otro incendio provocado por sus líneas eléctricas defectuosas.

La compañía continúa encontrando un escrutinio continuo por su mala gestión y decisiones operativas que resultaron en dejar a más de clientes de 850,000 en los condados de 36 en California sin electricidad. Solo en San José, más de los residentes de 60,000 se vieron afectados. A partir de la semana pasada, varias partes de California todavía sufrían apagones.

Hasta que PG&E repare su infraestructura colocando sus líneas eléctricas bajo tierra, que se estima en $ 243 mil millones, la compañía dijo que los apagones serían más frecuentes durante la temporada de incendios forestales. Solo este año, el empresa reclamada Les costaría $ 150 mil millones implementar el plan de seguridad ordenado por la corte para prevenir incendios forestales. Pero el cronograma para reparar la infraestructura dañada, que según PG&E podría tomar entre 10 y 15 años, puede que aún no evite por completo que se produzcan incendios en áreas donde la maleza seca, los vientos racheados y las altas temperaturas preparan el escenario para un incendio perfecto.

Aún así, aunque Liccardo reconoció que la transición a una empresa de servicios públicos para el cliente puede llevar años, y no será una hazaña fácil, ya existen más de 900 empresas de servicios públicos en los Estados Unidos, que atienden al menos a 19 millones de clientes.

“Este es un modelo que se ha establecido durante muchos años. Ciertamente no es mi idea ”, dijo Liccardo. “Los obstáculos son los mismos: esta es una empresa que necesita invertir miles de millones en infraestructura y mantenimiento. Ciertamente, esos obstáculos son abrumadores, pero hay una mayor oportunidad de superarlos con una entidad que tiene un menor costo de capital ”.

Comuníquese con Nadia Lopez en [correo electrónico protegido] o seguir @n_llopez en Twitter.

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