Una representación de un conector de aeropuerto propuesto en San José
San José está considerando construir un conector aeroportuario entre el Aeropuerto Internacional Mineta de San José y la estación Diridon. Imagen cortesía de San José.

Está cerca de tomar una decisión sobre si se debe proceder con un sistema de tránsito futurista entre el aeropuerto de San José y la estación de tren del centro, cinco años después de que los funcionarios comenzaron a solicitar socios para construirlo.

Los funcionarios de transporte de San José dijeron el lunes al Comité Ambiental y de Transporte de la ciudad que todavía están determinando si un conector de tránsito autónomo de vehículos eléctricos en una vía guía es financieramente viable. Dijeron que una preocupación es un pago de hasta $40 millones que la ciudad podría tener que hacer si supera un estudio de viabilidad inicial para diseñar el trabajo en el proyecto del conector de más de 3 millas.

El conector transportaría pasajeros entre el Aeropuerto Internacional Mineta de San José y la Estación Diridon en vehículos de cuatro asientos que parecen minibuses, separados del tráfico por una vía exclusiva. Una flota de varios cientos de vehículos trasladaría a los usuarios a 30 kilómetros por hora entre el aeropuerto y la estación de tren en aproximadamente 10 minutos.

El Ayuntamiento de San José aprobó en marzo de 2023 un acuerdo con un consorcio de empresas para estudiar la construcción por un valor estimado de $500 millones conector de aeropuerto. Solicitó propuestas para el plan por primera vez en 2019.

La idea de la asociación público-privada era poner la financiación y el funcionamiento del sistema en manos privadas, minimizando el riesgo financiero de la ciudad. Pero minimizar el riesgo financiero no significa que la ciudad no tendrá que desembolsar millones.

“La forma en que funciona la financiación en Estados Unidos y California para proyectos de tránsito hace que tengamos que aportar $30 o $40 millones para pasar la fase dos”, Ramses Madou, gerente de división de planificación, políticas y sostenibilidad de San José. Departamento de Transporte, dijo en la reunión.

El vehículo, desarrollado por Glydways, es lo suficientemente ancho como para acomodar a usuarios de sillas de ruedas, bicicletas y equipaje de pasajeros. Imagen cortesía de San José.

Bajando costos

Madou dijo que la ciudad está tratando de reducir el costo viendo si puede reducir esa fase del proyecto, que se espera que dure varios años, en partes más pequeñas. También dijo que esperaba que la ciudad pudiera recibir fondos estatales y federales para el proyecto.

No está claro por qué la ciudad tendría que aportar el dinero, ya que las empresas privadas construirían y cobrarían las tarifas del sistema, quedándose con cualquier beneficio.

"En esta asociación público-privada, la carga del costo no recae únicamente en ninguna de las partes", dijo a San José Spotlight Colin Heyne, portavoz de transporte de la ciudad.

La decisión sobre si entrar en la fase de diseño podría llegar en varios meses.

Madou dijo que el departamento de transporte planea hacer una recomendación a finales del verano o principios del otoño sobre si se debe continuar o no con el proyecto del conector. Dijo que luego será el ayuntamiento quien decida. Se espera que los concejales consideren el asunto en el otoño.

Si bien la ciudad originalmente esperaba que el conector pudiera construirse por $500 millones, esos costos también están aumentando.

Madou le dijo a San José Spotlight que los $500 millones para construir el sistema estaban en cifras de 2022, sin tener en cuenta factores como la inflación, un aumento de las tasas de interés y aumentos en los costos de diseño. Dijo que se están estudiando nuevas estimaciones de costos.

Otra cuestión que están sopesando los funcionarios es si hay suficientes pasajeros del aeropuerto para justificar el gasto de 500 millones de dólares o más para construir el conector.

El número de pasajeros del SJC alcanzó los 12 millones en 2023, frente a un máximo de 15.6 millones de pasajeros en 2019 antes de la pandemia.

"Es necesario trabajar mucho para asegurarnos de obtener las cifras correctas si vamos a invertir tanto dinero del lado público", dijo Madou.

Los funcionarios de la ciudad comenzaron a impulsar un aeropuerto de alta tecnología para conector de estación de tren en serio en julio de 2019 en un momento de crecimiento sin precedentes de pasajeros en los aeropuertos.

En su configuración actual, el sistema de tránsito irá desde la Terminal B del aeropuerto hasta la estación Diridon, pero Madou dijo que los funcionarios están analizando si el sistema también podría conectar la Terminal A y el estacionamiento a largo plazo. Dijo que también se están considerando otras paradas intermedias entre SJC y Diridon.

Sin embargo, esas conexiones aumentarían el costo del proyecto, afirmó.

Incluso si los funcionarios de la ciudad deciden abandonar el proyecto, les costará dinero.

Obligaciones financieras

El acuerdo de 2023 entre la ciudad y varios socios, incluido el financiador Plenary Americas US Holdings y Glydways, que construiría los vehículos autónomos, exige un pago de 500,000 dólares por parte de la ciudad para poner fin al acuerdo.

La ciudad también tiene un acuerdo para pagar a la firma de abogados multinacional Ashurst LLC hasta $375,000 por su asesoramiento legal sobre el proyecto durante el estudio de viabilidad inicial.

Glydways exhibirá un prototipo de vehículo autónomo que ha desarrollado para el proyecto del conector fuera del Ayuntamiento de San José en una fecha aún por especificar en agosto, dijo Madou. Es el segundo prototipo desarrollado por Glydways.

El portavoz de la compañía, Craig Berman, dijo que el vehículo mide 27.8 pies y es ligeramente más ancho que el primer prototipo para acomodar a usuarios de sillas de ruedas, bicicletas y equipaje de pasajeros.

Dijo que el vehículo también proporcionará más espacio para quienes viajen con equipaje y bicicletas.

En la reunión del lunes, el concejal David Cohen, presidente del comité, dijo que el sistema de tránsito automatizado sería tan innovador que incluso podría atraer turistas a San José.

"Ciertamente estoy entusiasmado con los nuevos sistemas tecnológicos que nos llevarán a un nuevo tipo de sistema de transporte que creo que es la ola del futuro", dijo.

El único concejal que expresó preocupación por el sistema de tránsito en la reunión fue Peter Ortiz. Dijo que la asociación público-privada para el conector del aeropuerto podría conducir a la privatización de todo el sistema de tránsito de San José y la pérdida de empleos para los trabajadores del tránsito.

“Cada vez que se comienza a mencionar la innovación en cualquier negocio, generalmente significa excluir empleos para los trabajadores”, dijo Ortiz.

Póngase en contacto con Randy Diamond en [email protected]

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